La Rioja

Bernard Feringa.
Bernard Feringa.

Nobel de Química a los creadores de las primeras máquinas moleculares

Los científicos Jean Pierre Sauvage, Fraser Stoddart y Bernard Feringa son los ganadores del Premio Nobel de Química de 2016 por diseñar y producir algunas de las máquinas más pequeñas que ha creado la humanidad. Para lograrlo han sintetizado moléculas que, cuando se les aplica una cierta cantidad de energía, realizan funciones como si se tratasen de robots en miniatura. La mayoría son de un grosor cientos de veces más fino que un pelo.

Estos desarrollos, que dieron sus primeros pasos hace tres décadas, han permitido crear una nueva química que va más allá de lo que la naturaleza puede hacer por sí misma y se cree que será vital para el desarrollo de nuevos materiales, sensores más precisos y rápidos y, también, mejores sistemas de almacenamiento de energía.

Sauvage fue el primer investigador en abrir este campo. En 1983 consiguió entrelazar dos moléculas con forma de anillo y convertirlas en eslabones de una cadena. Llamó a su invento el 'catenano'.

Unos años después, en 1991, Stoddart creó el 'rotaxano', básicamente la primera rueda molecular artificial, formada por un eje y un anillo enhebrado y con capacidad de girar. La puerta para crear máquinas de tamaño microscópico se había abierto definitivamente. Con los años, y basado en este diseño original, el investigador escocés ha creado un ascensor molecular, un minúsculo músculo y hasta una especie de circuito digital de base orgánica.

Feringa, por su parte, fue el primero en crear un motor molecular. En 1999 logró que una minúscula hoja girase constantemente en la misma dirección. Su trabajo también ha permitido crear un nanocoche e incluso mejorar sus prestaciones hasta que ha logrado rotar un cilindro de vidrio 10.000 veces más grande que su motor.