La Rioja

La NASA encuentra géiseres de agua en Europa, la luna de Júpiter

Composición de fotos del aspecto de la luna Europa que tomó la sonda Galileo en los años 90. :: nasa
Composición de fotos del aspecto de la luna Europa que tomó la sonda Galileo en los años 90. :: nasa
  • El hallazgo permitiría a una sonda estudiar el contenido de los océanos subterráneos del satélite sin excavar varios kilómetros de hielo

madrid. La NASA anunció ayer que ha encontrado pruebas de que existen géiseres de agua en Europa, la segunda luna de Júpiter. De confirmarse el hallazgo, estas formaciones geológicas darían una oportunidad a la humanidad de estudiar los océanos subterráneos que tiene este astro bajo una capa de kilómetros de hielo en su superficie. El satélite es uno de los principales candidatos del Sistema Solar para albergar vida extraterrestre porque es de los pocos con cantidades importantes de agua líquida.

«Hemos encontrado nuevas pruebas que apuntan a que hay columnas de vapor de agua saliendo de la superficie de Europa», explicó William Sparks, líder de esta investigación y astrónomo del Space Telescope Science Institute en Baltimore (EE UU). «Creemos que, bajo varias millas de hielo, en Europa hay un océano de agua líquida, y si se confirma que existen estas columnas de agua, significa que tenemos una opción viable de estudiar el contenido de este océano sin necesidad de taladrar kilómetros hacia abajo».

Los autores de la investigación han llevado al límite la capacidad de detección del telescopio Hubble para estudiar la silueta de Europa mientras cruza frente a Júpiter. En sus observaciones, han visto manchas en las imágenes que parecen géiseres de agua de varios kilómetros de altura. El resto de pruebas que han podido hacer hasta ahora, que no son muchas, refuerza que son reales. «No se nos ocurre ninguna otra explicación alternativa que no sea un fallo en el instrumental, y hasta donde sabemos no es por eso», explicó Paul Hertz, director de la división de Astrofísica de la NASA.

De diez observaciones que hicieron los investigadores de la silueta de Europa, estos géiseres solo aparecieron en tres ocasiones, lo que les hace pensar que solo se producen de forma intermitente. «Todavía no sabemos si ocurren de forma regular o irregular, pero queremos hacer nuevas observaciones antes de que lancemos una misión hacia allí para poder coordinarla lo mejor posible», aclaró Sparks. En 2020 se lanzará una misión que hará una pasada a alta velocidad junto al satélite para determinar su habitabilidad.

De momento, no pueden saber mucho más porque el Hubble no da más de sí. «Tenemos muchas ganas de usar el James Webb porque nos permitirá observar con mucha más precisión». En 2018 se pondrá en órbita este instrumento, más potente, que podrá confirmar la existencia de estos géiseres, así como su composición química.